胎儿期雌激素暴露会增加患自闭症的风险

在一项新的研究中,科学家们证实,在子宫中雌激素水平较高的婴儿更容易患自闭症。这项名为“胎儿雌激素和自闭症”的研究发表在《分子精神病学》杂志上。

这一发现支持了20岁的自闭症产前性激素理论。来自剑桥大学和丹麦州血清研究所的研究人员测量了子宫内胎儿的四种激素水平。其中两种激素是雄激素。这项2015年的研究表明,正如预期的那样,男性胎儿的雄激素水平更高,而98名后来患自闭症的胎儿的雄激素水平更高。雄激素影响大脑发育到男性发育,并影响脑细胞之间的突触连接。自闭症通常发生在男孩身上,因此雄性激素被认为可能是导致这种现象的一个关键因素。

科学背景下的人类胎儿。3D插图来源:水晶灯/百叶窗

目前的研究将这些测量结果扩展到先前研究中使用的同一组羊水样本中的雌激素水平。科学家们测量了四种激素,雌三醇、雌二醇、雌三酮和硫酸雌三酮,令人惊讶的是,更高水平的雌激素和自闭症之间的联系更为紧密。换句话说,98名自闭症患者的雌激素浓度明显高于177名自闭症患者。与自闭症最密切相关的性激素是雌二醇和孕酮。

孤独症影响的男孩是女孩的三倍,受影响的女孩有更大的机会发生多重突变,这就产生了一个假设,即男孩由于性别差异,本质上更有可能发展成这种状况。支持这一观点的发现是多种多样的:首先,自闭症女性的大脑区域呈现出异常的大脑结构,这在男性和女性之间是不同的。其次,自闭症男性的大脑比不自闭症的对照组显示出更多的男性和女性特征。其次,当测量移情和系统化等特征时,自闭症患者有明显的男性化倾向,同样,男性激素雄烯二酮在自闭症妇女中升高。最后,自闭症儿童的面部特征是强烈的男性化,由三维光语法测量评估。

相关的故事研究者在小鼠模型中逆转了与自闭症相关的社会特征。学者们在一篇新的论文中评论说,这篇论文挑战了人们对自闭症的普遍看法。由研究人员领导的研究人员鉴定出69个基因,这些基因增加了自闭症谱系障碍的风险。这一研究表明,自闭症谱系障碍是由自闭症患者的基因决定的。与对照组相比,Oys的胎儿睾酮水平有更大的上升,并且显示胎儿暴露于雄激素的2d:4d数字测试在这些儿童中是阳性的。多囊卵巢综合征史显示,她们的母亲更可能有过多的雄激素水平,而自闭症患者和她们的母亲都有较高的性激素依赖性癌症风险,即乳腺癌和卵巢癌。

雌激素不仅使身体女性化,而且使许多哺乳动物的大脑男性化,并通过增加神经细胞之间的连接来影响大脑发育。事实上,它会影响某些啮齿动物的社会行为,但只影响雄性啮齿动物。它在发育过程中对大脑的多重作用导致它被称为“神经节”。科学家西蒙保罗科恩说:“这一新发现支持了一种观点,即产前性类固醇激素增加是导致这种情况的潜在原因之一。遗传学是另一个很好的基础,这些激素可能与遗传因素相互作用,影响胎儿大脑的发育。”

下一步是追踪雌激素的来源——它们是来自婴儿、母亲还是胎盘?早先测得的雄激素也已知在体内转化为雌激素,可能是高雌激素的来源之一。

另一位剑桥大学的研究人员Alexa Pohl解释说:“这一发现令人兴奋,因为雌激素在自闭症中的作用几乎没有被研究过,我们希望我们能在进一步的实验中了解更多关于雌激素如何促进胎儿大脑发育的信息。我们仍然需要看看自闭症女性是否也有同样的结果。”

然而,这一发现将不会用于筛查自闭症,因为本研究的重点是更深入地了解该疾病的发病机制,而且,由于测试窗口中受试者较少,因此没有探讨与女性自闭症的联系。这些代表了有待进一步研究的领域。

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